EL MEDIDOR DEL AGRADO Y LA RESPUESTA DE ESTRÉS

La toma de decisiones para el resto de los animales es bastante más sencilla que para nosotros los humanos. Los animales que tienen cerebros desarrollados parecen poseer una especie de “medidor del agrado” en función del cuál eligen. Si a un mono la fruta que está probando le gusta, sigue comiéndola. Si por el contrario detecta un sabor desagradable, la tira y a otra cosa…

Es “como si” en su cerebro existiese un módulo encargado de desarrollar conductas encaminadas a satisfacer  sus necesidades, a acercarse a lo que les interesa y a alejarse de lo que les parece peligroso o desagradable. Para nosotros los humanos las cosas no son tan sencillas, aunque también poseemos esa especie de medidor de agrado/desagrado incorporada y funcionando en nuestras experiencias cotidianas.

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foto: fondosni.com

En un experimento conocido como “impronta afectiva”, se colocaba a los participantes delante de un ordenador con un punto en el centro de la pantalla. Cada pocos segundos hacían aparecer una palabra encima del punto. Si la palabra tenía connotaciones positivas (como jardín, esperanza, diversión), había que tocar un botón situado a la izquierda. En caso de ser negativo (como muerte, aburrimiento, tiranía) apretarían el botón derecho. Una tarea sencilla. Pero sin que los participantes lo supiesen, los experimentadores añadían una palabra durante milésimas de segundo justo antes de que la palabra a testar apareciese. Por ejemplo si la palabra que querían testar era jardín, justo antes y por un tiempo imperceptible de forma consciente aparecía la palabra miedo. En estos casos el tiempo de respuesta aumentaba, reflejando esa interferencia procedente del medidor del agrado… Y si la palabra era de la misma connotación, es decir si en lugar de jardín aparece aburrimiento, como es del mismos valor (aburrimiento-miedo), se aceleraba el tiempo de reacción.

REPUESTA DE ESTRÉS

Lo que desencadena una respuesta de estrés es una decisión inconsciente. Las amígdalas cerebrales son unas estructuras que poseemos los mamíferos y que se encargan de procesar situaciones emocionales, son las encargadas de determinar si lo que percibimos es o no es una situación peligrosa. La amígdala funciona de forma automática y evalúa constantemente la información que está entrando por los órganos de los sentidos. Tiene conexiones directas con el tallo cerebral para posibilitar reacciones de lucha o huida inmediata y posee también conexiones con el hipotálamo para producir cambios alóstaticos encaminados a afrontar cualquier situación. Otra estructura importante en el manejo del estrés es el hipocampo que por su participación en los procesos de memoria proporciona y elabora aprendizajes que tienen que ver con la situación estresante.  Los alumnos de academias de paracaidistas, al principio desarrollan estrés anticipatorio mucho tiempo antes de lanzarse, pero después aprenden a responder con estrés solamente instantes antes del salto.

Pero la participación del hipocampo debe estar íntimamente vinculada a sus conexiones con el lóbulo frontal que es la zona cerebral que nos capacita para dar respuestas comportamentales adecuadas. Cuando hay cambios en el hipocampo motivados por el estrés, las funciones del lóbulo frontal disminuyen, dejando toda la respuesta en manos de la asustadiza amígdala.

connectome

foto: proyecto Conectome.

ACERCARSE O ALEJARSE

Entonces tenemos dos niveles de respuesta al estrés, el principal es el que viene determinado por la respuesta amigdalar y es automático, es una respuesta de alejamiento. La percepción de una amenaza desencadena emociones negativas encaminadas a alejarse o suprimir la amenaza.

Pero tenemos la posibilidad de que la información procesada en la amígdala sea comparada con otros recuerdos a través del hipocampo y desde ahí una vez llegue a los lóbulos frontales poder responder de manera adecuada a cada situación.

Tenemos entonces un piloto automático en la respuesta de estrés que es la amígdala  que está equipado para protegernos desde hace millones de años y que funciona muy bien para alejarnos o afrontar cualquier situación que ponga en peligro nuestra supervivencia o nuestra reproducción. Pero tenemos otro piloto no tan automático que es el lóbulo frontal, que puede evaluar si realmente es necesario desencadenar una respuesta de alejamiento o se trata de una falsa alarma y nos podemos acercar a ver que oportunidades de aprendizaje se presentan.

Como nuestro cerebro trata de evitarnos peligros con el fin de que podamos seguir vivos y reproducirnos, son nuestros lóbulos frontales los que han de evaluar si la amenaza es real o es una amenaza producida por una amígdala hiperexcitable que ve peligros donde sólo hay oportunidades.

La respuesta del lóbulo frontal ante el estrés tal vez sea un poco más lenta que la automática, al igual que en el experimento de la impronta afectiva,  pero esa respuesta puede ser más adaptativa si el lóbulo frontal es capaz de crear una nueva memoria que frene la excitabilidad de la amígdala.

NOTA: ésta es la primera entrada de 2013, así que feliz año!!! Espero que este post os sea de utilidad.

Gracias!

Paulino Rodríguez

@magmasalud

Lectura recomendada:

La hipótesis de la felicidad. Jonathan Haidt

The stressed prefrontal cortex. Left? Right! Cerqueira et al.

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  1. Resumen del blog en el 2013 | magmasalud - diciembre 30, 2013

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